Vulgarisation Scientifique des résultats de la recherche sur le SIDA / VIH

Revue d’articles scientifiques n°16 (1-15 Mai 2009)


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À quelle époque est apparu le SIV, ancêtre du VIH ?

Il est désormais couramment accepté que l'épidémie mondiale du SIDA trouve son origine dans le passage du singe à l'homme du virus SIV (Simian Immunodeficiency Virus). La première des transmissions singe-homme, qui ont eu lieu au moins onze fois, se serait déroulée il y a environ un siècle en Afrique centrale. Le SIV est passé à partir de deux espèces différentes de singes, le chimpanzé et le mangabey enfumé. Ces transmissions ont donné naissance aux épidémies du VIH-1 (par le chimpanzé) et du VIH-2 (par le mangabey). Bien que le VIH soit mortel chez l'homme dans la presque totalité des cas, le SIV ne tue pas les espèces de singes qu'il infecte naturellement. Le fait que, bien qu'infectés ces primates ne déclenchent pas de SIDA, a suscité l'hypothèse que le SIV aurait co-évolué avec les singes depuis des millions d'années et que le virus ait fini par s'adapter à son hôte pour vivre en symbiose avec lui.

Cette hypothèse est maintenant contestée depuis que des chercheurs de l'université de Tucson ont estimé la date d'apparition du SIV chez les espèces de singes. En utilisant les séquences des virus isolés chez les chimpanzés et les mangabeys entre 1975 et 2005, Joel Wertheim et Michael Worobey ont proposé une estimation de la date d'apparition du SIV chez les singes. Elle serait de 1809 (1729-1875) chez les mangabeys et 1492 (1266-1685) chez les chimpanzés. Pour arriver à cette estimation, les chercheurs ont comparé les nombreuses séquences connues de SIV pour voir à quel point elles étaient différentes, ce qui a permis de calculer un nombre d'années d'évolution séparées dans leur hôte.
Les auteurs admettent cependant que certains biais puissent leur avoir échappé lors de leur analyse, ce qui pourrait augmenter l'âge du virus. Néanmoins ce travail remet en cause l'hypothèse d'une très longue coexistence du SIV et des singes. Cela soulève donc de nouvelles questions sur l’origine de la différence de toxicité entre le SIV et le VIH.

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Wertheim JO, Worobey M Dating the Age of the SIV Lineages That Gave Rise to HIV-1 and HIV-2. PLoS Comput Biol 5(5):2009


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