Revue d’articles scientifiques n°13 (16-31 Mars 2009)


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L'infection d'une cellule par le VIH a été filmée pour la première fois.

L'image traditionnelle que l'on a du fonctionnement d'un virus est la suivante : on imagine des grandes quantités de particules virales qui circulent dans le sang. Lorsqu'elles rencontrent une cellule qui possède les récepteurs adéquats, celles-ci s'attachent à sa surface pour l'envahir et former de nouveaux virus. En réalité, la forme la plus efficace d'infection par le VIH se déroule depuis une cellule infectée directement vers une nouvelle cellule. Ce mode d'infection de cellule à cellule est 1000 fois plus efficace que l'infection à partir d'une particule virale libre.
En construisant un virus fluorescent capable de se répliquer, des chercheurs ont pu filmer l'infection de cellules T par le VIH. Ils se sont intéressés à l'infection de cellule à cellule et ont pu détailler le transfert du virus vers la nouvelle cellule. Parmi leurs observations, ils ont mis en évidence la présence d'une zone de contact entre les deux cellules, de 1 à 3 μm de diamètre et par laquelle le virus se transmet. Cette zone est appelée synapse virologique. En effet, de la même façon que les neurones forment des contacts très proches (synapses) pour échanger de l'information, les cellules T sont également capables de former des zones temporaires de contact rapproché qui permettent le transfert de virus.

Les caractéristiques moléculaires et le fonctionnement de ces synapses ne sont pas bien connus et des études sont en cours de réalisation.
Néanmoins, cette forme d'infection de cellule à cellule pourrait être en partie responsable de l'échec des stratégies vaccinales traditionnelles. En effet, en passant directement de cellule à cellule, le virus n'est presque jamais au contact du milieu extérieur, comme le sang ou la lymphe, alors que c'est dans ce milieu que circulent les anticorps qui peuvent le détruire. Par cette forme d'infection, le VIH échappe donc aux armes du système immunitaire développées par la vaccination.

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Hubner W et al. Quantitative 3D video microscopy of HIV transfer across T cell virological synapses. Science. 2009;323:1743-7.


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